¿Hay evidencia de vida en el pasado de Marte?

¿Han encontrado evidencia de vida en el pasado de Marte?
Imagen: NASA 
¿Han encontrado evidencia de vida en el pasado de Marte?

Un equipo de científicos del Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston, y del Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, en un meteorito marciano ha encontrado evidencia de que en el pasado hubo agua en movimiento, reavivando así el debate en la comunidad científica sobre la vida en Marte.

Esta imagen de microscopio electrónico de barrido de una sección delgada pulida de un meteorito de Marte muestra túneles y microtúneles curvos.

En 1996, un grupo de científicos liderados por David McKay, Everett Gibson y Kathie Thomas-Keprta publicó un artículo en la revista Science anunciando el descubrimiento de pruebas biogénicas en el meteorito Allan Hills 84001 (ALH84001).
En este nuevo estudio, Gibson y sus colegas se centraron en las estructuras profundas de un meteorito marciano de 30 libras (13,7 kilogramos) conocido como Yamato 000593 (Y000593).

El equipo dice que las nuevas estructuras que descubrieron y sus características de composición, dentro del meteorito Yamato de mayor tamaño, sugieren que hace cientos de millones de años podrían haber ocurrido procesos biológicos en Marte.

“Mientras que las misiones robóticas a Marte siguen arrojando luz sobre la historia del planeta, las únicas muestras de Marte disponibles para su estudio en la Tierra son los meteoritos marcianos”, dice la autora principal, Lauren White.

 “En la Tierra, podemos utilizar muchas técnicas analíticas para estudiar a profundidad los meteoritos y arrojar luz sobre la historia de Marte.

Estas muestras ofrecen pistas sobre la habitabilidad pasada de este planeta.

A medida que se descubren más meteoritos marcianos, la investigación continua centrándose en estas muestras que conjuntamente ofrecerán una visión más profunda de los atributos propios del antiguo Marte.

Además, debido a que estos estudios de meteoritos se comparan con las observaciones robóticas actuales en Marte, los misterios del pasado aparentemente más húmedo del planeta quedarán revelados”.

Los análisis encontraron que la roca se formó hace alrededor de 1,3 mil millones de años a partir de un flujo de lava en Marte.

Hace unos 12 millones de años, se produjo un impacto en Marte que expulsó el meteorito de la superficie de Marte.

El meteorito viajó por el espacio hasta que cayó en la Antártida hace unos 50.000 años.

La roca fue encontrada en el glaciar de Yamato en la Antártida por la Antarctic Research Expedition en 2000.

El meteorito fue clasificado como una nakhlita, un subgrupo de meteoritos marcianos.

El material de meteoritos marcianos se distingue de otros meteoritos, y de los materiales de la Tierra y la Luna, en la composición de los átomos de oxígeno dentro de los minerales de silicato y los gases atmosféricos marcianos atrapados.

El equipo encontró dos características distintivas de las características asociadas con la arcilla derivada de Marte.

Encontraron estructuras de túneles y microtúneles que se abren paso a lo largo de Yamato 000593.

Los microtúneles observados muestran formas ondulantes curvas consistentes con texturas de bio- alteración observadas en los vidrios basálticos terrestres, que ya han reportado los investigadores que estudian las interacciones de las bacterias con los materiales basálticos en la Tierra.

El segundo conjunto de características consiste en esférulas de tamaño nanométrico a micrómetrico, que se intercalan entre las capas dentro de la roca, y son distintos de carbonato y de la capa de silicato subyacente.

En el meteorito marciano Nakhla, que cayó en 1911 en Egipto, ya se habían observado características esféricas similares.

Las mediciones de la composición de las esférulas de Y000593 muestran que están significativamente enriquecidas con carbono, en comparación con las capas de iddingsita circundantes.

Una observación sorprendente es que estos dos conjuntos de características del metorito Y000593 de 50.000 años, son similares a las características que se encuentran en Nakhla, un meteorito recuperado poco después de aterrizar.

Los autores señalan que no pueden excluir la posibilidad de que las regiones ricas en carbono en ambos conjuntos de características sean el producto de mecanismos abióticos; sin embargo, las similitudes de textura y la composición de los elementos en las muestras terrestres, que han sido interpretadas como biogénicas, implican la intrigante posibilidad de que las características marcianas se formaron por la actividad biótica.

“No podemos eliminar la posibilidad de contaminación en cualquier meteorito.

Pero estas características son, sin embargo, interesantes y demuestran que se debe continuar con más estudios de estos meteoritos”, concluye la Dra. White.

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Fuente: NASA/Jet Proplusion Laboratory
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