Diferencias entre meteoritos, asteroides y cometas

Diferencias entre meteoritos, asteroides y cometas
¿Cuáles son las diferencias entre meteoritos, asteroides y cometas?

La astronomía es un tema apasionante, por lo que unos más y otros menos, pero al final todos nos interesamos por aprender sobre ella.

Esto llega a tal punto que muchas veces tenemos claros conceptos tan complejos como las ondas gravitacionales o los agujeros de gusano, pero cuando nos hablan de asteroides, meteoritos o cometas no tenemos del todo claro cuál es cuál.

Por eso, en este artículo os vamos a hacer un breve resumen de la definición de cada uno de estos conceptos, explicando las diferencias entre cada uno de ellos para que nunca más tengáis dudas al respecto en vuestras conversaciones sobre astronomía.

Conceptos de astronomía que a veces resultan confusos: meteoroides, asteroides y cometas.



Los meteoroides: el origen de los meteoritos 

Diferencias entre meteoritos, asteroides y cometas

Para empezar, vamos a hablar de los meteoroides. ¡Pero si eso es lo mismo que los meteoritos!, diréis. Pues no es exactamente que sean lo mismo, sino que el meteorito es un fragmento de meteoroide.

Veamos, por lo tanto, qué son estos fenómenos, en general.

Los meteoroides son cuerpos celestes del Sistema Solar de diámetro muy reducido, que se encuentra entre los 100 µm y los 50 m. Os puede parecer que 50 m es un tamaño muy grande, pero para un cuerpo que orbita en torno a una estrella de más de un millón de kilómetros de diámetro se considera algo extremadamente pequeño.

De todos modos, estos límites en su tamaño son algo más o menos orientativo, básicamente para diferenciarlos del polvo cósmico, que se encuentra por debajo del extremo menor, y de los asteroides y cometas, que se sitúan por encima del máximo.

Por lo general, los meteoroides son trozos de cometas o asteroides, aunque también pueden ser rocas expulsadas de satélites y planetas o incluso restos resultantes de la formación del Sistema Solar.

¿Cómo vemos los meteoroides desde la Tierra? 

Diferencias entre meteoritos, asteroides y cometas

Cuando un meteoroide atraviesa la atmósfera de un planeta, en nuestro caso la Tierra, aumenta mucho su temperatura, por lo que se vaporiza en parte o completamente. 

A continuación se produce la ionización del gas resultante de esta vaporización, que comenzará a brillar, dando lugar a lo que comúnmente conocemos como estrella fugaz.

En algunas ocasiones, de estos cuerpos celestes sobreviven fragmentos que llegan al suelo, dando lugar a los famosos meteoritos. 


Los cometas, los astros de hielo

Por encima de los meteoroides nos encontramos con los cometas, que son cuerpos celestes constituidos por polvo, hielo y rocas que se encuentran girando alrededor del Sol.

Diferencias entre meteoritos, asteroides y cometas
Cometa Halley
Las órbitas que siguen pueden ser tanto hiperbólicas, como parabólicas o elípticas, aunque las más habituales son las últimas.

Al contar con el hielo entre sus materiales, cuando su recorrido los sitúa muy cerca del Sol, éste se derrite por el aumento de temperatura y pasa directamente a estado gaseoso. 

Como resultado de este proceso se forman unas estructuras conocidas como comas o cabelleras, que se transforman en la famosa cola del cometa a consecuencia de los vientos solares a medida que la distancia entre el cometa y el astro rey se va acortando. 


¿Cómo se originan los cometas que vemos desde la Tierra?

Principalmente los cometas proceden del cinturón de Kuiper y la nube de Oort, donde se encuentran girando en órbitas que, como os he dicho al inicio, normalmente tienen forma elíptica.

Pero estos astros no son los únicos que se encuentran ubicados en torno al Sol, sino que “su viaje” se puede ver perturbado por la influencia de otros cuerpos celestes. 

Por eso, cuando una estrella pasa muy cerca del Sistema Solar, se produce una perturbación que puede generar la expulsión violenta del cometa fuera del Sistema Solar o el acortamiento de su órbita.

El acercamiento al Sol, que dará lugar a la formación de la cola como vimos en la introducción, tiene lugar una vez cada miles de años en el caso de los cuerpos procedentes de la nube de Oort y en periodos muchos más cortos en los que se sitúan en el cinturón de Kuiper. 

Sin embargo, existen algunas excepciones, como la del cometa Halley, que a pesar de tener un periodo de 76 años tiene su ubicación en la nube de Oort.

Cada vez que se produce dicho acercamiento, la sublimación (paso de sólido a gas) generada dará lugar a una pérdida de masa, por lo que el cometa será cada vez más pequeño, llegando a un punto en que no tendrá más material que sublimar y se apagará, convirtiéndose en un asteroide. 


Los asteroides, los astros sin cola… o no

Vale, la última frase del apartado de los cometas da una pista sobre la composición de los asteroides. 

Diferencias entre meteoritos, asteroides y cometas

Y es que estos cuerpos celestes contienen básicamente metales y rocas, por lo que un cometa sin hielo podría considerarse algo similar a un asteroide.

Sin embargo, poseen otras muchas diferencias. Para empezar, los asteroides no tienen cola, ya que sus materiales no se vaporizan al calentarse. 

Sin embargo, se han dado unos pocos casos de asteroides con una estructura parecida a la cola, originadas después de que choquen con otros asteroides, propiciando la expulsión de nubes de gas y polvo procedentes de su superficie.

Otras diferencia entre cometas y asteroides es su procedencia; pues ya hemos visto que los cometas vienen de la nube de Oort o el cinturón de Kuiper, mientras que la mayoría de asteroides se encuentran en el Cinturón de Asteroides situado entre las órbitas de Marte y Júpiter. 

Además; según las teorías de algunos astrónomos, la formación de ambos cuerpos celestes debió ser en zonas distintas, por lo que los asteroides se originarían en zonas mucho más cercanas al Sol, de modo que sus materiales no pudiesen permanecer en estado de hielo.

Por último, las órbitas también son diferentes, pues las de los asteroides son circulares y cortas, al contrario que las de los cometas, que suelen ser más extensas y alargadas.

En resumen, de menor a mayor nos encontramos primero con el polvo cósmico, después con los meteoroides y, por último, con los cometas y los asteroides, que poseen varias diferencias, aunque la más clara es su composición, que contiene polvo, rocas e hielo en los primeros, mientras que sólo consta de metales y rocas en los segundos.

¿Os han quedado claros los conceptos? Esperamos que después de la lectura de este artículo ya no os suene nada a chino cuando escuchéis una noticia sobre astronomía y que si veis fenómenos tan extraordinarios como la bola de fuego que surcó el cielo de varios lugares de España hace sólo unos días, podáis saber de dónde viene, aunque se encuentra a millones de kilómetros de nosotros.


Curiosidad ...El hombre al que le cayeron 5 meteoritos en un año


La probabilidad de que te caiga un meteorito es muy baja, pero a este hombre ya ha sufrido el impacto de cinco.

El pasado mes de febrero se reportó desde la India el fallecimiento de una persona por impacto de un meteorito. 

No es poca cosa, no sólo por la pérdida de una vida, sino porque sería el primer caso de muerte por meteorito que se ha registrado en la historia. 

Diferencias entre meteoritos, asteroides y cometas

La noticia voló por la Red, pero lo cierto es que había muchas dudas y la comunidad científica no aseguraba que pudo ser por un meteorito. En cualquier caso, aquel señor no tuvo la suerte de Radivoke Lajić, un hombre bosnio que puede “presumir” de haber recibido en su casa el impacto de cinco meteoritos en un año.

Existe hasta un supuesto meteorito que mató a una persona ha despertado muchas dudas en la comunidad científica, que no tiene claro qué hay detrás de este incidente.

“Estoy en el punto de mira de los extraterrestres”

El caso no es nuevo, pero no deja de ser sorprendente. Imagina que un día una roca impacta contra tu casa. De acuerdo, has sufrido el impacto de un meteorito, un elemento que a saber cuánto ha viajado por el espacio y, por casualidades de la vida, a acabado en tu propiedad (por suerte sin lamentar daños personales).

Casualidad, eso es lo que piensas en un primer momento, pero cuando te caen 5 en un año, 6 en total, pues es normal que imagines todo tipo de teorías. Radivoke Lajić, bosnio de 50 años, cree que está en el punto de mira de los extraterrestres, que “le lanzan” meteoritos.

Obviamente es algo bastante difícil de creer, pero es a la conclusión a la que ha llegado para poder explicar que hasta 6 meteoritos han impactado en su casa, en un pueblo al norte de Bosnia. 

Y no se lo ha inventado, tal y como leemos en Telegraph, los científicos de la Universidad de Belgrado se interesaron por el caso y comprobaron que, efectivamente, Radivoke no estaba inventándose una historia, aquello no eran piedras terrestres, sino rocas y restos de meteoritos.

Radivoke “no sabe qué les ha hecho ni por qué juegan con él“, pero la realidad es que tuvo que reforzar su casa por el miedo ante nuevos impactos de meteoritos e incluso vendió una de las rocas a una Universidad para poder pagar la reparación de desperfectos. 


La probabilidad de recibir el impacto de un meteorito

Alrededor de nuestro planeta existen miles, cientos de miles de asteroides, ya vimos una web en la que se registran y monitorizan los más de 600.000 elementos conocidos en el Sistema Solar:

Ahora bien, la probabilidad de que uno impacte sobre nuestra cabeza es tan remota, que el impacto de 6 de ellos en casa de Radivoke Lajić parece imposible y lo cierto es que no tiene explicación científica, pese a que estudiaron los campos magnéticos de la zona por si había alguna relación.

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